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全资收购渡鸦科技 百度“软硬兼施”

21世纪经济报道 赵娜 北京报道
2017-02-18 07:00

渡鸦科技成立之初即有意在软硬结合的基础上做操作系统,这与李彦宏一直看好的“软硬体的结合”相一致。

2月16日,百度宣布全资收购渡鸦科技有限责任公司(“渡鸦科技”),创始人吕骋携团队正式加盟百度,并出任百度智能家居硬件总经理,向百度集团总裁和首席运营官陆奇汇报。

“将助力百度人工智能生态的搭建。”陆奇在内部邮件中表示,这是百度引领人工智能未来发展的重要一步,对于奠定百度智能交互平台的领先优势以及打造软硬件一体化的核心竞争力有着非常重要的意义。

渡鸦科技是陆奇加盟百度这家科技巨头后,披露的首个全资收购案例。这家成立仅两年的创业公司,在本周成为市场关注的热点。

渡鸦科技成立于2014年5月,主打人工智能操作系统和智能硬件,致力于打造基于人工智能和新交互为基础的下一代操作系统。这家初创企业曾获真格基金、王刚、经纬创投、DCM、YCombinator 与和玉另类投资(MSA)的数千万美金投资。

渡鸦科技创始人、CEO吕骋在2016年年底接受21世纪经济报道记者采访时表示:“估值没有任何意义,除非你把公司卖了,或者公司上市了,否则这就是一张废纸。对于用户来说,他们买你的产品只是因为体验足够好。”

但这一次,他未能就百度的收购事宜作出直接回应。

偏执于产品“优雅”度

吕骋曾两次入选福布斯30位30岁以下创业者榜单,有着不同寻常的生活习惯:只喝可乐,不喝水,热爱艺术,对产品的“优雅”度偏执到疯狂。

这位年轻的创业者在大三时开发了一款针对学生校内时间管理的应用Timeet,开始创业初体验;本科毕业后,拒绝了多所名校的研究生offer,回国创办渡鸦科技。

广为流传的故事是,渡鸦科技曾创下了一分钟拿到真格百万美金投资条款清单(termsheet)的纪录。

2014年36Kr与微软创投加速器共同举办的WISETalk活动上,真格基金联合创始人王强向吕骋给出了百万美金的termsheet,渡鸦科技也因此成为真格的投资历史中“最快”给出termsheet的项目之一。

“从设计理念来说,我们希望把技术‘藏起来’,给用户传递最优秀的产品和体验。”在吕骋看来,技术是隐性的、产品是显性的,做产品的技术在于把隐性的深度技术转化成显性的用户体验,并且达到用户的兴奋点。

2014年,渡鸦科技第一款产品“乐流”一经上线便受到了大批用户的喜爱,上线3天时间即进入iTunes音乐类下载前20名。2015年,该公司研发的智能交互平台Flow正式上线,通过虚拟的人工智能助手帮助用户在同一个App中完成打车、听歌以及导航等任务,成为全球范围内首个上线的“IM+AIChatbot”。

在此之后,这个团队带着“下一代操作系统”的梦想,在2016年底发布了模块化硬件产品RavenH-1,与Flow的思路一脉相承:做一个把家里的电器连接起来,实现智能控制的中枢产品。

吕骋分析说,用户的智能家居需求可以概括为四大类,音乐、影视、连接各种设备和电器,以及设备链接后的自动化。在这四个使用场景中,RavenH-1可以通过模块化的变形、不同部件的组合、产品本身的延展性来在各个场景中提供良好的用户体验。

放弃独立成长

公司从成立之初就一直在做人工智能相关的方向,技术的主攻方向是自然语言理解,并在后面搭了一个去壳化的基于人工智能的操作系统。”吕骋介绍,团队在自然语言理解方面已经申请了近10项专利。

经纬中国合伙人左凌烨回忆,两年多前第一次见到渡鸦科技的创始人吕骋时,就发现这个年轻人对未来人机交互方式有着深远的洞见,对于产品调性有着几乎偏执的坚持。

“大公司进行并购的目的可以分为两类,’事儿’和’人’。并购’事儿’是指并购产品,当然这个过程中也会涉及到并’人’;并’人’是指为了这几个人才而对公司进行收购,而非对产品本身感兴趣,这个在硅谷很常见,中国则比较少。”松禾远望基金创始人、迅雷创始人程浩介绍,除此之外也有纯防御性的并购,类似优酷并购土豆。

显然,这一次百度全资收购渡鸦科技属于并购“事儿”的范畴。

渡鸦科技团队现有60人,50%以上是研发工程师。从乐流、Flow到RavenH-1,这支平均年龄26岁的年轻团队对于产品有着不同寻常的坚持和野心——通过改变人机交互的形式从而让生活更高效、更纯粹、更简单。

程浩指出,“做硬件需要艺术气质,吕骋的风格与百度内部的工程师气质形成互补;但同样也有挑战,就是他能否适应百度这样一个工程师文化很强的环境。”

整个2016年,渡鸦科技的非正常离职率几乎为零。

吕骋告诉记者,渡鸦科技的多数成员都是多元文化背景,对应在管理中会尽量减少条条框框。他介绍:“一方面是选择最好的人,比如我们的设计团队多数都是专业美术和艺术背景;一方面是保证大家有足够自由的空间去发挥创造,就会持续不断有新的创意出现。”

创业公司在选择被并购时,通常有两方面的考量,第一,产品的更好发展需要大平台的支持,第二,这对创业团队和投资机构来说都是很好的退出渠道。程浩告诉21世纪经济报道记者:“创业者都是有情结的。我想渡鸦的创始人在接到百度橄榄枝的时候,应该首先会考虑的是独自能把这个事情做到多大,以及在百度平台的支持下又能把事情做到多大,其次才是并购交易中给公司的定价。”

百度人工智能战略

在百度公司董事长、CEO李彦宏看来,市场已经迎来人工智慧的新时代,其中一个明显的机会是软硬体的结合。

1月17日,百度正式任命陆奇为集团总裁兼首席运营官,负责百度的产品、技术、销售及市场运营。陆奇此前为微软全球执行副总裁,是微软人工智能战略的重要参与者。

“为什么请陆奇来,如果用一个词来回答的话就是‘人工智能’。”2月,李彦宏在中国企业家论坛第十七届年会开幕论坛上表示,2016年到2017年应该是从移动互联网时代转向人工智能时代的转型阶段。

收购渡鸦科技是百度在人工智能领域人才招募和产品布局的成果之一。渡鸦科技成立之初即有意在软硬结合的基础上做操作系统,与李彦宏一直看好的“软硬体的结合”相一致。

过去的两年多时间中,亚马逊Echo的成功让包括百度在内的大型科技企业看到了巨大机会。Echo不仅是一个蓝牙音箱,还是未来智能家居的“中枢”。

“我们看到的Echo只是一个硬件,在这背后是智能语音助手Alexa,而Alexa又是基于自然语言处理。百度在自然语言处理这块有不错的技术积累,也推出了类似Alexa功能的度秘,现在需要的是能够做硬件的团队,把自己的技术和硬件融合在一起对外发布。”程浩分析说。

据了解,吕骋加盟之后将主要负责百度智能硬件业务,并协同度秘打造极致创新体验的产品,加速度秘OS的对外输出进度,助力百度人工智能生态的搭建。

“百度在并购后的整合方面一直做得不太好,很多并购进来的团队都呆不了多久。既没有像腾讯并购Foxmail而带来张小龙,也没有像阿里并购UC而带来俞永福,这是百度需要思考的地方。”程浩指出,百度通过内部创新做智能家居的硬件其实是比较困难的,基因决定论,BAT其实都有这个问题。当然这也不代表通过并购就很容易,挑战也不小。(编辑 林坤)