云天励飞:AI初创浪淘沙 开启A股上市路

21世纪经济报道 倪雨晴 深圳报道
2020-11-24 05:00

编者按

从11月17日起,21世纪经济报道开始推出系列专题“高成长企业论——发现粤港澳大湾区‘瞪羚’样本”,计划连续推出十期。该系列报道由中央广播电视总台粤港澳大湾区总部、粤港澳大湾区中心与南方财经全媒体集团联合策划执行。

该系列报道聚焦粤港澳大湾区的高成长企业,我们试图通过深入的一线采访和实地调研,呈现活跃在大湾区战略新兴产业的“瞪羚”企业的群体故事,挖掘大湾区创业者们对各自所在产业的探索、发现和努力,也试图呈现他们的奋斗、选择和思考。

今天第6期,我们将聚焦AI行业。这几年来,AI概念火热,仅计算机视觉一个方向,目前存续企业都有近万家。大浪淘沙、优胜劣汰,目前正在冲刺IPO的云天励飞无疑是其中的一个标杆。它的商业模式是如何选择的?又有哪些独到之处?瞪羚报道组为你深入剖析。(曹金良)

人工智能产业的演进伴随着科技瞪羚们的故事,2020年,AI新锐们群雄争霸的局面步入了新阶段。云天励飞、寒武纪、依图、云从等AI企业,如今早已开启各自的新征程。

2020年,云天励飞半年内累计完成超过20亿元融资。并且,云天励飞进入了上市辅导期,即将登陆资本市场,而距离陈宁创立云天励飞仅仅过去六年。2014年,云天励飞成立,陈宁带领云天励飞先后搭建Arctern算法平台、Moss芯片平台和Matrix大数据平台三个AI技术平台,构建了完整的AI技术链路,主攻AI视觉,切入安防赛道。

云天励飞董事长兼CEO陈宁向南方财经全媒体记者回忆道:“到深圳创业一方面是大势所趋,我们早期团队成员在各科技巨头工作,确实看到了美国的头部企业开始密切关注深度学习,投入大量的硬件去训练深度学习算法,并且2012、2013年在语音识别、复杂计算领域已经展现了前所未有的技术突破。”

同时,中国在过去10多年投入上万亿建设智慧城市,“更加准确地说,是构建一个信息化城市的底座,这个底座已经相对比较健全了,迫切地需要智慧化转型,其实就为人工智能在中国的落地和爆发提供了非常好的产业基础。我们看到了这样的契机,自然就不能犹豫,就去要适应这个趋势,回到中国来创业。”陈宁说道。

安防界的“鲶鱼”

2014年前后,AI深度学习能力渐起,在海外研发芯片的陈宁早早地感受到了风口,很快集结了核心的资深工程师们,开启技术派的创业之路。来到深圳,令团队们意想不到的是,几天的时间就成功注册了公司,天时地利人和的要素逐一齐全,然而起步并非一帆风顺。

“刚刚开始的时候困难蛮多,第一个困难就是AI技术应该用在什么样的场景里?我们首先选择了安防,但安防当时也是一个红海,是一个充分竞争的市场,我们只能用AI的新方式去找到新的突破点,”陈宁回顾道,“于是我们找到了视频监控的方向,通过大数据分析、人脸识别、硬件加速的能力,在海量城市级视频监控里面通过以图搜图的功能,去颠覆传统的解决方案。这个功能的开发,我们大概用了一年多的时间去打磨。”

技术之外,还有人才和资金的挑战,“人才只有靠我们的创始团队,因为我们当时资金其实也不多,更多的是大家对于未来AI方向、理念的认同,才能够克服这些困难熬过来。 在资金方面,第一年更多的是靠自有资金,但是在2015年的时候,我们入选了深圳市的一项高层次人才引进项目,所以得到了第一笔数千万的政府资金资助,解决了资金上的燃眉之急,也包括办公场地的提供等等。”陈宁表示,深圳对于海归创业有非常包容的生态,尤其是市场化的环境,能够开放各类的场景,让企业把技术落地。

而云天励飞也有着深圳创业的特点,选择了安防行业后就聚焦于此,稳扎稳打,并且一开始就确定了算法芯片化的思路,推出“深目”系统,既与同期的算法类企业形成差异化,也区别于纯供AI芯片的企业,在落地解决方案上走出了不同的商业模式。

很快,云天励飞拿到了第一个订单,直接切入了警务的安防市场,陈宁谈道:“最早的时候还是基于我们在数字城市领域里的动态人像识别解决方案,即深目系统。因为深圳很多公务员有创新的意识和精神,尤其是公安团队,他们很希望用AI技术改变传统人工看视频工作流程,双方沟通后选择和我们团队合作。最早我们在龙岗公安分局做小规模的试点,大概将近两年的时间去打磨这个项目。”

到了2015年底、2016年初的时候,试点项目逐步展现了实战的效果,开始协助公安高效破案,陈宁介绍道:“2016年开始就进入了小规模的快速爆发时期,之后我们打磨的AI+社区,AI+园区,AI+防疫,其实都是在深圳率先落地,再不断地向其他地区的市场去复制。”

如今,云天励飞相继建成了深圳10区数据汇聚的“动态人像检索平台”等项目,帮助警方破获案件上万起、找回400多名走失儿童和老人。此外,还参与建设深圳国际会展中心“室内‘一脸通’解决方案”、港珠澳大桥智能通关系统、深圳机场AI大脑、南园智慧社区等项目。

同时,陈宁对记者感慨:“现在回看,更重要、更幸运的还是深圳拥有市场化的营商环境、服务型政府的营商环境,创新包容的深圳基因孕育了开放的市场,我们才能把第一款AI产品落地在深圳,才有了我们城市级产品化的根基。”

建立核心壁垒

在安防赛道起步的云天励飞,仍面临着激烈竞争。正如陈宁所言,云天励飞闯入的是一片红海,不仅有海康威视、大华等成熟企业,还有一种新兴的AI视觉公司,如何从中脱颖而出?云天励飞也收获了不少经验教训,在实践中成长,并与海康威视等形成合作关系,共同做大市场。

云天励飞则深度地和一线的民警融合在一起,基于他们的诉求提出成熟技术,“我们为什么能够率先去部署城市级的动态人像识别系统,就是因为深度融合以后,发现2014年的布控功能不太靠谱。我们另辟蹊径,做的是视频监控里面的以图搜图,所以从海量的视频里面2~3秒能够查询到犯罪嫌疑人,大大节省了这些公安民警需要花10个人、1个星期的时间,一台机器可以两秒钟解决,准确率提升100倍以上,解决了公安的业务流里面的这样一个痛点。”陈宁说道。

背后一方面是技术提供商深入业务流程,做出接地气的解决方案,在各种实战的“坑”中总结经验;另一方面,离不开企业常年形成的研发体系和技术支持,而算法芯片化和端云协同已经成为云天励飞的关键能力。

“我们从创立之初就开始做芯片,这是我认为最正确的决定。现在回头看来,‘补芯’已然成为大家共同的选择。”陈宁说。

据介绍,云天励飞有算法研究团队、大数据研究团队和芯片研发团队, “尤其是算法团队和芯片团队,搭建了算法芯片化的一体化设计流程,联合创始人带领的算法架构团队,基于今天的多框架算法,甚至将未来的算法引进去提炼出通用的操作类型,来指导我们芯片的指令集定义。我们对于高频的复杂的操作类型,会有专门的加速指令去提升运行效率,然后再去设计处理器的硬件架构,开发硬件代码验证、软件架构、产品验证,然后算法实现我们的算法仓算法库,形成一个有机迭代和技术演进的流程。”陈宁向记者解析道。

谈及未来三年的目标和策略,陈宁表示,一方面是对于算法、芯片、大数据的核心能力平台,不断提升研发的效率。另外一方面是在数字城市、人居生活等各类线下场景,推动其数字化转型,“我们叫新四化,即居民的数字化生活,社区的数字化治理,企业的数字化运行和城市的数字化转型。所以我们的解决方案基本上都会落在这些信息化的范畴里面。目前云天励飞在推进‘自进化城市智能体’,其实就是在数字城市的to G、toB的各类场景里面去不断丰富解决方案。”

AI企业上市潮

到了2020年,AI的应用已经进入日常,尤其在视觉领域,而且已经落地的AI场景还在逐步深化。在AI和行业进一步融合的过程当中,新晋的AI创业公司们也进入新阶段。

如今云天励飞正在推进A股上市,今年早些时候,寒武纪已经在科创板上市,而深鉴科技在两年前被赛灵思收购,前不久AMD又决定收购赛灵思。此外,主攻AI算法的独角兽们——云从、依图、旷视、商汤也纷纷传出上市的讯息。可以看到,在这一批AI创业公司的头部企业在技术落地后,正在选择不同的途径来扩张市场,当然,科创板、创业板的改革,进一步为科技企业打通了融资渠道。

而在这五六年间,又有多少AI创业公司悄然消失,在这一波的大浪淘沙、优胜劣汰中,第一轮的生存者正逐步登陆资本市场。从2014年、2015年火热的初创企业一级市场融资,到现在二级市场融资,资本市场则开始做第一批的认可和回报。在上市之后,如何在更透明的管理制度下继续生存并规模化发展,如何在业绩增长和自身策略之间平衡,都将是新锐公司们需要面临的挑战。同时,陈宁指出: “现在行业面临的挑战还是如何把AI的技术快速地跟更多行业去融合、改 变、赋能,这些行业在融合的过程中推动AI技术的通用化。”

在他看来,AI产业需要在发展和理性之间寻求一个客观的平衡,“我认为资本市场更多地关注科技类的创新企业,尤其是打通二级市场的通道,肯定对中国的自主创新技术链和产业链完善有非常大的好处。在这个过程中,我们更要相对理性地去看待这些AI技术发展本身的阶段性和行业发展规律,它是一个长期的过程,包括集成电路产业发展也是长期的过程。”

对于未来的产业格局,陈宁表示, “正如20多年前的互联网,当时没有一个互联网基础设施的龙头企业,更多的是到了细分的领域,比如电商平台、社交平台等赛道上冲出龙头企业。AI也不例外,也会在不同的赛道,比如数字城市、线下的商业赋能、无人驾驶、医疗等赛道,进行融合,甚至脑机接口芯片会催生出来很多新的赛道。”

文字记者|倪雨晴

文字编辑|曹金良

出镜记者|王绍龙

摄像记者|解祥稳

视频编导|赵智豪

配        音|高骞

监       制|方晓茸

统    筹丨 李锐 于晓娜 祝乃娟 张伍生

出品人|蔡万麟  任天阳

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(编辑:曹金良)

(作者:倪雨晴 编辑:曹金良)

倪雨晴

IT版记者

关注华为、富士康、TCL等通信、家电制造业,也关注人工智能。欢迎找我分享故事、爆料内幕,邮箱niyq@21jingji.com。